Biotecnología: impacto y beneficios sobre el medio ambiente

La biotecnología comenzó a popularizarse luego de la descripción de la estructura del ADN en los años 50, la cual permitió abrir las puertas a una época de desarrollo mediante técnicas y procesos que dieron origen a la Ingeniería Genética. La nueva era de la ciencia ha permitido modificar, mejorar y engrandecer diversas áreas de estudio mediante la biotecnología.

El término Biotecnología, más allá de tratar herramientas de biología molecular para una aplicación o modificación de un proceso o producto industrial, también abarca en términos actuales el “uso y combinación de herramientas innovadoras de biología e ingeniería, que mediante la utilización de organismos vivos, sus células o partes de tejidos generan productos, servicios y conocimiento que promueven el bienestar del ser humano y la salud del medio ambiente”. En particular su aplicación permite dirigirse hacia el desarrollo sostenible.

Estudiantes en un aula de clase de biotecnología en Brasil.
La biotecnología se desarrolla con base en la ciencia. Fuente: https://upload.wikimedia.org/wikipedia/commons/b/bf/ORT_Brasil_-_Biotecnologia.jpg

Tipos de biotecnología

La biotecnología convencionalmente es clasificada a través de la asignación de un color de acuerdo al sector hacia donde está destinada. En este sentido, se pueden encontrar los siguientes tipos:

Biotecnología blanca (o industrial):

Esta comprende la aplicación de técnicas para el mejoramiento o creación de procesos industriales. Su finalidad es consumir menos energía y recursos de los que habitualmente se usan, para disminuir problemas ambientales. Por ejemplo, la elaboración de plásticos biodegradables.

Biotecnología roja (o de la salud):

Es la más notoria y se trata del uso de la biotecnología en el área de la medicina para prevenir, diagnosticar y tratar enfermedades nuevas o conocidas. Por ejemplo, la producción de antibióticos, el desarrollo de vacunas, o la aplicación de terapia genética.

Desarrollo de fármacos y vacunas mediante la biotecnología
Los tipos de biotecnología están asociados a un color de acuerdo al área de su aplicación. Fuente: pixabay.com

Biotecnología gris (medioambiental):

Esta clase es la biotecnología encargada directamente de cuidar el medio ambiente y mantener la biodiversidad. Su función es encontrar soluciones a los problemas de contaminación del suelo, el aire, agua, y otros. Básicamente, trata de conseguir la sostenibilidad entre las personas y el ambiente. Por ejemplo, el tratamiento de aguas residuales o de la basura a través de microorganismos.

Biotecnología verde (o agrícola):

La biotecnología agrícola es la rama que trata del estudio y utilización de una amplia gama de recursos relacionados con las plantas. En esta biotecnología se contempla entre otras cosas, el mejoramiento de características de especies vegetales o animales para su uso más eficiente, desarrollo en condiciones climáticas adversas, o resistencia a plagas y enfermedades.

La biotecnología agrícola abarca la utilización de técnicas para mejorar la producción agrícola y contaminar menos el ambiente
La biotecnología verde contempla el mejoramiento de los cultivos mediante estrategias sostenibles. Fuente: pixabay.com

Biotecnología azul (o marina):

Este tipo hace referencia a la aplicación de microorganismos y/o de productos que tienen origen acuático o marino, principalmente para el diseño de productos farmacéuticos. Por ejemplo, el desarrollo de cosméticos.

Biotecnología dorada:

Esta biotecnología abarca la aplicación de programas computacionales para tratar procesos de biología o medicina. Es una de las más prácticas en la actualidad y permite integrar la tecnología con procesos médicos, y avanzar en biología mediante la informática.

En general, las aplicaciones biotecnológicas ayudan al ser humano a mejorar las características que presentan las materias primas encontradas en la naturaleza.

¿Para qué sirve la biotecnología verde?

La principal función de la biotecnología verde es ofrecer soluciones que permitan incrementar, hacer más eficientes y menos contaminantes los procesos de la agricultura y ganadería, entre otros.

La agrobiotecnología contribuye a asegurar el abastecimiento de alimentos, mejorar su aporte nutricional, creando herramientas que disminuyen la contaminación ambiental.

La biotecnología se realiza principalmente en grandes centros de investigación o empresas a nivel mundial
Centro de Biotecnología en Manaos-Brasil. Fuente: Gabriel Smith / CC BY (https://creativecommons.org/licenses/by/2.0)

Dentro de las aplicaciones de esta biotecnología se destaca la producción de biofertilizantes para intentar sustituir los fertilizantes químicos en los cultivos y no contaminar el suelo ni el agua. Los biofertilizantes comprenden el uso de microorganismos que en esencia facilitan la nutrición de las plantas mediante distintos procesos fisiológicos y bioquímicos, y que además ofrecen el incremento de la salud vegetal mediante otros mecanismos de acción.

Por otro lado, la biorremediación como una herramienta para sanar y contrarrestar el impacto negativo que muchos procesos industriales y productivos han causado en el ambiente. Principalmente, esto comprende la utilización de microorganismos que sean capaces de transformar o eliminar desechos y materiales contaminantes de un ambiente específico.

Igualmente, el área de cultivo de tejidos vegetales in vitro es una técnica muy útil que permite propagar plantas masivamente en un espacio reducido y en corto tiempo, asegurar plantas libres de enfermedades, estudios de investigación en ingeniería genética vegetal, entre muchas otras aplicaciones.

Los cultivos in vitro son una de las técnicas más utilizadas en biotecnología agrícola
Los cultivos in vitro permiten micropropagar las plantas en ambientes controlados. Fuente: pixabay.com

Una de las aplicaciones que más genera controversia es la ingeniería genética para producir alimentos transgénicos. Sin embargo, lejos de rechazar el empleo de esta herramienta moderna, los transgénicos ofrecen beneficios, mejoras de los cultivos y permiten conseguir la seguridad alimentaria sobre todo en el escenario del constante crecimiento de la población mundial y el cambio climático, sin generar impactos negativos sobre la naturaleza ni el ser humano, o por lo menos esto no ha sido demostrado hasta hoy día.

Impacto de la biotecnología agrícola en la sociedad

Ahora bien, de todos estos tipos de biotecnología en el mundo, la que corresponde en detalle a la agroecología es la biotecnología agrícola.

El impacto de la biotecnología agrícola ha estado relacionado con diversos factores. Entre ellos, que no existe un volumen alto de divulgación científica, el éxito de campañas de organizaciones activistas, la mediación de la prensa que permite que todas las personas opinen (sean especialista o no en el tema), y esto ha causado cierta tergiversación o percepción errada del impacto benéfico real de la biotecnología.

Particularmente, en la sociedad existe un factor que toma en cuenta los gustos, usos, modas o tendencias que se imponen en un momento determinado y que pueden influenciar un grupo significativo de personas, con respecto a la aceptación o rechazo de la biotecnología.

Adicionalmente, se suma un concepto limitado que ha afectado la visión de la biotecnología, y es que esta ha sido entendida como un negocio.  Este hecho ha impulsado a organizaciones activistas a realizar grandes campañas que denuncian la manipulación genética vegetal porque bajo esta visión, solo generan ganancias a las empresas que desarrollan los transgénicos.

Campaña pro-transgénicos
Los productos modificados genéticamente ofrecen ventajas a la producción agrícola. Fuente: Antonio Cruz/ABr / CC BY 3.0 BR (https://creativecommons.org/licenses/by/3.0/br/deed.en)

Ante esto, parte de la sociedad ha castigado a la agrobiotecnología por considerarla un negocio, pero no castiga la biotecnología aplicada al desarrollo de medicamentos, que de igual forma representa un negocio para la industria farmacéutica a nivel mundial.

Por ello, es necesario que antes de juzgar cualquier clase de biotecnología, se cuente con la base científica suficiente o al menos fundamental, para considerar mediante argumentos valederos el rechazo o aceptación de la biotecnología, pudiendo así crear escenarios de debate respetuoso entre grupos de la sociedad en el mundo entero.

Referencias

Hernández Fonseca, H. 2010. Biotecnología. Rev. cient. (Maracaibo) [online] 20(3): 225-226.

Duque, J.P. 2010. Biotecnología. Panorámica de un sector. Netbiblio, S.L. España. 187 p. Tomado de: books.google.co.ve

Centro de Biotecnología. 2020. Colores de la biotecnología. Tomado de: centrobiotecnologia.cl

INBIO. 2018. Clases de biotecnología. Instituto de biotecnología agrícola. Tomado de: inbio.org.py

Levitus, G., V. Echenique, C. Rubinstein, E. Hopp, L. Mroginski. 2010. Biotecnología y mejoramiento vegetal II. INTA. Argentina, pp 648.

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